En 2015, l’entrepreneur Trevor Milton, qui n’a pas la réputation la plus irréprochable, a fondé la société Nikola Motor, censée maîtriser la production de camions électriques – à la fois à batterie et à piles à hydrogène. Le scandale du camion prototype cassé n’est pas le seul qui met le fondateur de Nikola sous le coup de la justice. Il est accusé de diffuser de fausses informations auprès des investisseurs.

Source de l'image : Massimo Pinca/Reuters

Source de l’image : Massimo Pinca/Reuters

Selon le Wall Street Journal , une audience dans l’affaire des investisseurs trompeurs par Trevor Milton, qui a officiellement quitté Nikola l’année précédente, débutera cette semaine. À cette époque, des investisseurs activistes ont réussi à prouver que les progrès de l’entreprise dans le développement de camions à pile à combustible à hydrogène étaient grandement exagérés, et afin de créer une publicité avec un prototype supposé fonctionnel, la voiture a simplement été envoyée rouler librement sur la montagne pour tirer dans mouvement. Après de telles révélations, Milton a été contraint de démissionner, et depuis lors, les réclamations des forces de l’ordre ne se sont pas étendues à la société Nikola elle-même, mais nuisent évidemment à sa réputation, puisque désormais la capitalisation du constructeur de camions ne dépasse pas 2,4 milliards de dollars.

Dans le même temps, à l’été 2020, au moment de l’entrée sur le marché public par le rachat d’une société créée spécialement (SPAC), cette valeur a atteint 3,3 milliards de dollars, et dans les premiers jours de négociation a grimpé à 30 milliards de dollars, éclipsant certains anciens du marché comme Ford Motor. Les régulateurs américains pensent que Trevor Milton a manipulé les données pour tromper les investisseurs et lever davantage de fonds pour le développement de Nikola. Avant de quitter l’entreprise, il s’est acheté un ranch dans l’Utah pour 32,5 millions de dollars et un jet privé. L’accord d’accès au marché boursier lui a rapporté personnellement 94 millions de dollars et, après sa démission, il a vendu pour plus de 300 millions de dollars d’actions de la société.

L’accusation estime que Trevor Milton a induit en erreur des investisseurs non qualifiés avec certaines de ses déclarations. Par exemple, le projet de Nikola de démarrer la production de la camionnette électrique Badger avec GM ne s’est pas concrétisé, tandis que le fondateur de la première entreprise a continué à affirmer qu’un prototype en cours d’exécution existait déjà et que l’une de ses fonctions serait la présence d’une boisson fontaine qui utilise le condensat d’eau formé lors du fonctionnement des piles à combustible pour alimenter les passagers en eau potable.

En 2020, Milton a déclaré que Nikola est capable de produire de l’hydrogène à un prix de 4 dollars le kilogramme, quatre fois inférieur au prix moyen du marché. Selon les procureurs, l’entreprise n’a jamais produit d’hydrogène en interne. La défense prévoit de fonder son travail sur l’utilisation de termes tels que « prototype » et « démonstration » pour faire la distinction entre les déclarations de Milton sur les propriétés des produits réels. Le fondateur de Nikola pourrait encourir jusqu’à 25 ans de prison au total s’il est reconnu coupable, mais la pratique de ces dernières années indique une réduction significative des peines réelles dans des cas similaires. Prenant ses distances avec son fondateur, Nikola a commencé les livraisons de ses premiers camions à batterie en avril, avec des versions à pile à combustible à hydrogène qui devraient arriver sur le marché dans quelques années.

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