Il reste dix jours avant le crash test le plus cher de l’histoire de la Terre. La sonde kamikaze DART de la NASA pesant 550 kg et de la taille d’un petit réfrigérateur devrait s’écraser le 27 septembre sur l’astéroïde Dimorph de 160 m. Le premier témoin de la catastrophe d’origine humaine sera les cubes italiens du LICIACube, qui s’est récemment séparé de la sonde et a commencé à suivre les événements de l’extérieur.

Source de l'image : space.com

Source de l’image : space.com

Le cubesat LICIACube 6U de 10 × 20 × 30 cm s’est séparé de la sonde DART le 11 septembre. Il y a deux caméras à bord, l’une avec un champ de vision large et l’autre avec un champ de vision étroit. Le CubeSat prendra un peu de retard sur la sonde kamikaze pour filmer son impact sur l’astéroïde, enregistrer le niveau d’émissions de poussière résultant de l’impact, et prendre une photo du cratère artificiel d’une hauteur d’environ 55 km. Ensuite, LICIACube s’envolera dans l’espace extra-atmosphérique et s’enfoncera dans l’éternité – il n’a aucune ressource pour ralentir et se mettre en orbite autour de l’astéroïde cible, et ils n’étaient pas censés le faire.

La mission DART de la NASA consiste à tester la capacité des terriens à influencer cinétiquement les astéroïdes dangereux pour notre planète. Laissons les « feux d’artifice » colorés sous la forme de frappes nucléaires sur des astéroïdes à des œuvres fantastiques. L’essaim de fragments résultant dans ce cas s’apparentera à un tir à bout portant d’un fusil de chasse. Les frappes ponctuelles avec la capacité de changer la trajectoire dangereuse des astéroïdes semblent plus préférables – il y aura peu de fragments et la trajectoire changera en une trajectoire sûre. C’est du moins ce à quoi cela ressemble en théorie. Comment cela fonctionne dans la pratique, nous pouvons le découvrir en dix jours.

On s’attend à ce qu’un impact sur Dimorph dans un système binaire d’astéroïdes modifie sensiblement l’orbite d’un petit corps autour d’un grand. Les changements doivent être perceptibles pour l’observation dans les télescopes. Le site du crash devrait être étudié plus en détail lors de la mission Hera. La sonde Hera avec deux cubesats à son bord devra passer au système Dimorph fin 2024. Il est prévu que le projet Hera soit finalisé avant la fin de cette année.

Les systèmes de navigation de la sonde DART, représentés par la caméra DRACO , surveillent déjà le système avec l’astéroïde Dimorph, mais jusqu’à présent la sonde est contrôlée par une équipe de la Terre. Un de ces jours, cette situation changera – DART prendra le contrôle pour un ciblage précis.

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