SpaceX veut démontrer au monde que son système satellite Starlink est capable de fournir un accès à Netflix et YouTube à une altitude de 9 000 mètres au-dessus du sol. Pour ce faire, la compagnie a effectué un vol d’essai sur les avions de son premier client, la compagnie aérienne régionale JSX. Le vol a été suivi par des journalistes de Bloomberg et d’autres publications.

Source de l'image : Kyle Grillot/Bloomberg

Source de l’image : Kyle Grillot/Bloomberg

 » Je suis ravi « , a déclaré le PDG de JSX, Alex Wilcox, qui était dans un avion au-dessus de la Californie et a essayé de surfer sur le Web et d’appeler WhatsApp. « Il a dépassé toutes mes attentes . »

Le taux de transfert de données du système Starlink pendant le vol, selon l’application Ookla, a constamment dépassé 100 Mbps. Il y avait une douzaine de personnes à bord qui testaient la vitesse et la qualité de la communication. Des dispositifs supplémentaires à bord simulaient une charge système de 20 à 30 passagers.

À titre de comparaison, le débit de données à bord d’un Airbus d’American Airlines équipé d’un équipement Viasat et de plus de 100 passagers est d’environ 2,2 Mbps.

Le court vol de Burbank à San Jose était la première tentative d’Elon Musk de retirer des affaires aux fournisseurs de satellites Intelsat et Viasat, qui desservent des milliers d’avions. Starlink est-il un concurrent sérieux ? Oui , a déclaré Jeff Sare, président de l’aviation commerciale chez Intelsat, l’un des principaux fournisseurs de services sans fil des compagnies aériennes. « Cependant, nous ne croyons pas que quiconque puisse nous battre .

L’inconvénient de la technologie de Musk est que ses petits satellites ont relativement peu de bande passante et peuvent tout simplement ne pas être en mesure de gérer le trafic Internet des passagers de gros avions dans un ciel bondé ou dans les aéroports très fréquentés des plus grands centres touristiques. Cependant, SpaceX affirme que de telles prévisions pessimistes ne tiennent pas compte du rythme de développement du système. Parmi les avantages indéniables de Starlink figurent la propagation rapide du signal et la taille de l’antenne.

Source de l'image : Marina Suarez/AFP/Getty Images

Source de l’image : Marina Suarez/AFP/Getty Images

L’antenne plate Starlink a à peu près la taille d’une boîte à pizza. Elle est moins encombrante que les antennes rotatives couramment utilisées par d’autres fournisseurs de satellites, elle prend donc peu de place à bord. Ceci est d’une grande importance pour les compagnies aériennes exploitant de petits avions régionaux tels que le brésilien Embraer que vole le JSX.

« L’antenne est définitivement un avantage en termes d’obtention de contrats commerciaux pour fournir des communications Internet en vol pour les avions régionaux », a déclaré Louis DiPalma, analyste chez William Blair & Co.  » Les compagnies aériennes prévoient de mettre à niveau les systèmes Internet anciens et lents de plus d’un millier d’avions dans les années à venir, et Starlink est le principal concurrent pour de tels contrats . »

Les régulateurs américains ont refusé la subvention gouvernementale de 866 millions de dollars d’Elon Musk, citant « la technologie Starlink sous-développée ». En réponse, Starlink prétend pouvoir desservir des avions de toutes tailles et cite un accord avec Hawaiian Airlines pour desservir Airbus et Boeing. Concernant le refus de subvention, la société a déclaré que les responsables évaluaient le débit de données au moment où la subvention a été demandée, et non le débit qui serait attendu une fois que l’ensemble du réseau Starlink aurait été déployé.

« Les accords avec JSX et Hawaiian sont une chance pour Starlink », a déclaré l’analyste en télécommunications Roger Entner. « C’est une preuve de possibilité. Dès que la technologie Starlink fonctionnera sur JSX, elle commencera progressivement à fonctionner partout .

Selon NSR, un chercheur de l’industrie des satellites et de l’espace, environ 10 000 avions commerciaux sont déjà équipés de systèmes Wi-Fi embarqués, et d’ici 2031, leur nombre dépassera 36 000. D’ici 2031, le chiffre d’affaires annuel de ce marché devrait atteindre plus plus de 7,3 milliards de dollars contre 1,9 milliard de dollars en 2021.

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