La NASA a publié un rapport indiquant qu’il y a des problèmes avec l’instrument scientifique du télescope James Webb, la caméra infrarouge moyenne (MIRI). C’est l’instrument le plus sensible du télescope spatial, qui est le seul à bord qui est obligé de refroidir.

Roue avec caméra MIRI et filtres spectrométriques. Source de l'image : NASA

Roue avec caméra MIRI et filtres spectrométriques. Source de l’image : NASA

Lors de la préparation des observations du 24 août, la roue à filtres de la caméra MIRI « a connu une friction accrue » . Pour trouver des moyens d’arrêter l’anomalie, la NASA a convoqué un conseil scientifique le 6 septembre. La caméra elle-même et les autres instruments scientifiques du télescope, ainsi que son équipement embarqué, fonctionnent normalement.

Quant au nœud problématique, il s’agit d’une roue avec un ensemble de filtres. Selon le choix du filtre, la lumière traversant le champ de vision du spectromètre MRS et de la caméra MIRI (les deux appareils sont dans le même canal optique) est filtrée par des longueurs d’onde allant de courte à longue. Le problème est noté sur le spectrographe, alors que la caméra fonctionne sans déviations. Le spectromètre vous permet d’en savoir plus sur les objets dans le champ de vision tels que la composition chimique et vous permet de tirer une conclusion sur un certain nombre de phénomènes physiques observés. Par exemple, la spectroscopie à moyenne résolution (MRS) permet de rechercher des signes de vie dans les atmosphères des exoplanètes.

L’ensemble MIRI, qui comprend le spectromètre et la roue à filtres, est refroidi de force à 7 K, juste quelques degrés au-dessus de la température à laquelle la matière peut être refroidie. Grâce à ce nœud, le télescope James Webb est devenu beaucoup plus sensible et prend des images plus nettes d’objets distants. Espérons que les experts de la NASA développeront un algorithme pour la meilleure utilisation de l’appareil dans les conditions actuelles.

Nous rappelons également que le télescope a été endommagé sur l’un des segments du miroir principal par un coup de micrométéorite. Il n’a pas été possible de compenser entièrement les dégâts, même s’ils ne sont pas critiques. Mais si l’assemblage du filtre MIRI tombe en panne, nous perdrons de nombreuses découvertes scientifiques révolutionnaires. Les composants du télescope ne sont pas sujets à réparation. Il est situé à une distance de 1,5 million de km de la Terre. Il n’existe aucun moyen moderne de transporter des astronautes à de telles distances.

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