Dimanche dernier, le 18 septembre, l’hélicoptère martien Ingenuity a effectué son prochain vol. Il est devenu le deuxième ce mois-ci – la fois précédente où l’appareil s’est élevé dans l’atmosphère de Mars le 6 septembre – et aussi le 32e depuis le tout début de sa mission.

Source de l'image : nasa.gov

Source de l’image : nasa.gov

Lors de son 32e vol, qui a duré 55 secondes, Ingenuity a parcouru 94 mètres et accéléré à une vitesse de 17,1 km/h, a indiqué l’équipe du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA chargée de l’exploitation de l’hélicoptère martien. Lors du vol précédent du 6 septembre, l’appareil s’est rapproché du delta de l’ancienne rivière dans le cratère Lake Lake, principal sujet d’étude pour Ingenuity et le rover Perseverance travaillant avec lui. Le vol de dimanche aurait soi-disant rapproché l’hélicoptère de cet objectif – les opérateurs ont précédemment signalé qu’atteindre le delta est une tâche prioritaire pour l’appareil à court terme.

Persévérance étudie le delta depuis plusieurs mois maintenant : depuis juillet, le rover a déjà effectué quatre prélèvements – dont deux appartiennent à la roche rocheuse, dans laquelle a été trouvée la plus forte concentration de molécules organiques. Pour une étude détaillée, les échantillons devraient être livrés sur Terre d’ici 2033, éventuellement grâce aux efforts conjoints de la NASA américaine et de l’ESA européenne. La mission de livraison d’échantillons comprend déjà deux hélicoptères – ils livreront des tubes à essai d’un ou plusieurs endroits du cratère du lac à une fusée qui partira ensuite de la planète rouge – tous les nouveaux appareils sont encore en cours de développement.

Initialement, Ingenuity n’était censé effectuer que cinq vols de démonstration, prouvant que cela était possible dans l’atmosphère martienne raréfiée. L’hélicoptère a rapidement terminé sa mission principale et a commencé une mission étendue – il joue maintenant le rôle de rover de reconnaissance pour le rover Persévérance.

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