Le télescope spatial James Webb (JWST) a une fois de plus démontré sa capacité à capturer non seulement des galaxies lointaines, mais aussi des objets proches – cette fois Neptune était dans son objectif. Le géant de glace est apparu sous un tout nouveau jour et l’image de ses anneaux s’est avérée être la plus claire depuis plus de 30 ans.

Source de l'image : nasa.gov

Neptune à travers l’objectif de James Webb . Source de l’image : nasa.gov

Le détail le plus frappant de la nouvelle image est en effet les anneaux de la planète, dont certains n’ont pas été recapturés depuis 1989, lorsque Voyager 2 a survolé Neptune. L’intérêt des chercheurs pour Neptune ne s’est pas démenti depuis sa découverte en 1846. La planète tourne autour du Soleil à une distance 30 fois plus grande que la Terre – l’étoile semble si petite et sombre que midi sur Neptune ressemble plus au crépuscule de la Terre. En raison de la composition chimique de l’intérieur, la planète est caractérisée comme une géante de glace : contrairement à Jupiter et Saturne, il existe de nombreux éléments plus lourds que l’hydrogène et l’hélium. Cela se voit clairement dans la couleur bleue de Neptune sur les images Hubble prises dans le visible – la couleur bleue est due à la présence de gaz méthane.

Une image de Neptune prise par le télescope spatial Hubble

Une image de Neptune prise par le télescope spatial Hubble

« James Webb » a pris des photos de la planète avec une caméra proche infrarouge (NIRCam) de 0,6 à 5 microns, de sorte que la planète n’apparaît pas bleue sur les dernières images : le gaz méthane absorbe bien la couleur rouge et infrarouge, donc avec les filtres utilisés , la planète apparaît sombre à l’exception des zones avec des nuages à haute altitude. Des nuages de glace de méthane apparaissent sous forme de stries et de taches lumineuses dans l’imagerie – la lumière du soleil est partiellement réfléchie avant d’être ensuite absorbée par le méthane. Une bande lumineuse le long de l’équateur de la planète peut indiquer les processus de circulation atmosphérique globale, générant des vents puissants sur Neptune. Le pôle nord de la planète est toujours hors de vue, mais quelque chose de brillant est clairement visible dans cette zone. Le vortex déjà connu des scientifiques de la région du pôle Sud est également entré en scène – pour la première fois, il a également été possible de fixer une bande continue de nuages située à proximité.

Le télescope a photographié 7 des 14 satellites connus de Neptune. L’objet le plus brillant de l’image s’est avéré être un certain point brillant, et ce n’est pas une étoile, mais le grand et inhabituel satellite Triton de Neptune. En raison de l’azote condensé, il réfléchit environ 70% de la lumière solaire qui tombe dessus et, dans l’infrarouge, il apparaît clairement plus brillant que la planète elle-même, où le rayonnement est absorbé par le méthane. De plus, Triton tourne autour de Neptune sur une orbite rétrograde inhabituelle, opposée à la direction de mouvement des autres satellites. Les astronomes suggèrent qu’il appartenait à l’origine à la ceinture de Kuiper, mais qu’il a ensuite été capturé par la planète. Des études supplémentaires des deux objets sont prévues pour l’année prochaine.

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