La sonde InSight a atterri à la surface de Mars en novembre 2018 et aide les scientifiques à explorer la planète rouge depuis lors, en recueillant des données importantes. Pendant ce temps, les panneaux solaires de l’appareil étaient recouverts de poussière, c’est pourquoi ils ne sont désormais capables de générer qu’un dixième de l’énergie de l’indicateur initial. Les scientifiques s’attendaient à ce qu’InSight cesse de fonctionner d’ici la fin de l’été, mais grâce au beau temps sur Mars, la sonde fonctionnera encore plusieurs mois, peut-être jusqu’en janvier 2023.

Le dernier selfie InSight a été pris le 24 avril 2022 / source image : NASA / JPL-Caltech

Le dernier selfie InSight a été pris le 24 avril 2022 / Source de l’image : NASA / JPL-Caltech

« Cependant, si nous avons une tempête de poussière ou quelque chose comme ça, cette [panne] se produira plus tôt. Nous sommes tombés si bas [en termes de production d’électricité] que s’il y a du mauvais temps, cela pourrait signifier la fin de la mission », a déclaré Chuck Scott, responsable du projet InSight au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA.

La quantité d’énergie générée par InSight dépend de deux facteurs : la quantité de poussière accumulée sur les panneaux solaires de l’appareil et la quantité de poussière dans l’atmosphère martienne. En cas de tempête de poussière dans la zone où se trouve la sonde, il peut y avoir des problèmes de production d’électricité. Les rovers Mars livrés à la surface de la planète rouge dans le passé, tels que Spirit et Opportunity, ont rencontré des problèmes similaires. En fin de compte, la tempête de poussière a mis fin à la mission Opportunity.

Cependant, de fortes rafales de vent ont soufflé la poussière des panneaux Spirit et Opportunity, ce qui a contribué à prolonger leur durée de vie. InSight a eu moins de chance à cet égard et les tentatives de secouer la poussière des panneaux solaires n’ont pas donné beaucoup de résultats. En juin 2021, l’équipe du projet InSight prévoyait l’achèvement de la mission du véhicule au printemps 2022. En mai, ils ont suggéré que la sonde fonctionnerait jusqu’à la fin de l’été. Cependant, InSight continue de fonctionner aujourd’hui. Cependant, la saison des tempêtes de poussière approche, ce qui peut accélérer la mort de l’appareil. Il commence plus doucement que d’habitude cette année, ce qui donne aux scientifiques l’espoir qu’InSight pourra fonctionner encore quelques mois.

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